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NASA太空船回传影像 终极远境小行星像雪人

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(法新社华盛顿2日电) 美国国家航空暨太空总署(NASA)科学家今天宣布,距离太阳64公里处的冰冷天体「终极远境」(Ultima Thule)形状恰如巨大雪人。

美国太空总署太空船「新视野号」(New Horizons)任务回传首批清晰影像,让科学家得以自信地确定,这个天体是由两个球体(或两瓣)慢慢互相吸引,直到彼此黏在一起而形成,是个重大科学发现。

终极远境最初是在2014年透过望远镜发现,是太空船观测过最远也可能是最古老的天体。

新视野号太空船昨天飞过终极远境前,科学家拥有它的唯一影像十分模糊,仅显示它椭圆状的形体,形似保龄球瓶或花生。

喜形于色的主要调查员史登(Alan Stern)揭晓更清晰的终极远境影像时表示:「那个影像太2018年了…来看看终极远境!」新照片拍摄距离约2.7万公里,解析度为每像素140公尺。

史登在NASA简报时表示:「保龄球瓶已是过去式,如果真要说,它是一个雪人。」

「这个太空船及团队完成的事是史无前例的。」

他说,终极远境表面反射的光线大概就跟「一般尘土」一样多,因为太阳光比在地球上的暗1600倍。

这个天体约为30公里长,每15小时完成一次自转NASA称较大球体为「终极」,另一个小3倍的则称为「远境」。

史登说,这是首个我们可以清楚地说出是以这种方式诞生的物体,而非从「双瓣」形体演变而来。

「现在这真的一锤定音,我们知道许多案例中的类似星体是这样形成的。」

任务地质经理摩尔(Jeff Moore)表示:「新视野号就像时光机,带我们回到太阳系诞生时。」「我们正看见行星形成之初的物理再现,冻结于时间。」

由于传来解析度更高的清晰影像,太空总署研究员保证会在明天公布新声明,包括终极远境的成分和大气层。